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YELOWSTONE: SU SUPERVOLCÁN PUEDE CAMBIAR EL CLIMA EL PLANETA

Este parque nacional de Estados Unidos, considerado el más antiguo del mundo, se sitúa encima de un volcán que, en caso de entrar en erupción, podría alterar la vida en gran parte de la Tierra.

Este supervolcán no entra en erupción desde hace 640.000 años, aunque en los últimos años ha dado muestras de inestabilidad que podría derivar en una gran explosión.


Parque Nacional de Yellowstone

Fue convertido por ley en parque nacional por el Congreso de Estdados Unidos en 1872.  El parque nacional de Yellowstone se encuentra al noroeste de los Estados Unidos. Abarca tres estados (Wyoming, Montana e Idaho), aunque la mayor parte del parque se encuentra al noroeste de Wyoming.

Es famoso por su diversa fauna y sus fenómenos geotérmicos, especialmente Old Faithful Geyser, una de las atracciones más populares en el parque. A pesar de que posee múltiples ecosistemas, el bosque subalpino es dominante.

Desde su establecimiento como parque nacional, cientos de estructuras han sido construidas y protegidas tanto por su importancia arquitectónica como histórica, estimando los investigadores un total de más de 1.000 sitios arqueológicos.

El Parque Nacional de Yellowstone se extiende en un área de 8.983 km2, comprendiendo lagos, cañones, ríos y cadenas montañosas.

El parque es el centro del Gran Ecosistema de Yelowstone, el mayor ecosistema casi intacto en la zona norte de la Tierra.

La región está rodeada por macizos montañosos que pertenecen a las montañas Rocosas, cuyas cumbres alcanzan entre 3000 y 4000 metros de altitud.

Su clima es de montaña y van de los -20 °C y -5 °C de día e inferiores a -20 °C por la noche en invierno (la temperatura más baja registrada es de -54 °C en 1933) a los 20 °C y 25 °C en verano, con picos de 30 °C, aunque el tiempo pueden cambiar rápidamente durante el día, con la aparición de tormentas por la tarde. La marca de la temperatura más cálida se registró en 1936, con 37 °C.



Fauna y Flora

Cientos de especies de mamíferos, aves, peces y reptiles han sido documentados en este parque nacional, así como una mega fauna de osos grizzly, lobos, manadas de bisontes y alces que pastan libremente y viven en el parque.

El Yelowstones Parl Bison Herd es el más grande y antiguo parque de bisontes abierto al público en los Estados Unidos.

Los incendios forestales son el mayor problema del parque poniendo a este y sus habitantes en peligro cada año, como el de donde casi un tercio del parque se quemó.

El supervolcán de Yellowstone

Nacido del deslizamiento de la placa tectónica del Pacífico, el lugar de Yellowstone fue el teatro de explosiones gigantescas, entrecruzadas de fenómenos telúricos más discretos. La última explosión ocurrió hace aproximadamente 642.000 años. La lava acumulada durante milenios bajo la corteza terrestre estalló, proyectando miles de kilómetros cúbicos de rocas. El techo que cubría la cámara magmática se aplastó, formando un cajón de hundimiento llamado caldera, que hoy compone la parte central del parque. A partir de entonces, otras erupciones menores, pero múltiples, llenaron en parte la caldera.

El vulcanismo sigue siendo muy activo en Yellowstone, donde se contabilizan alrededor de 300 géiseres, dando prueba de la fuerza de las actividades subterráneas.
Actualmente, Yellowstone revive una fase similar a la primera etapa. La lava sigue acumulándose, inflando la corteza terrestre. La altitud del fondo del actual cajón de hundimiento ha aumentado en 70 cm durante estos últimos 50 años.

Yellowstone se distingue de los otros volcanes por su forma original. En efecto, este volcán se manifiesta en forma de una caldera amplia, mientras que los volcanes clásicos son más bien cónicos: es lo que se llama una caldera activa. Yellowstone es además el único volcán explosivo situado sobre un punto caliente

La erupción más violenta conocida ocurrió hace 2,1 millones de años. Expulsó 2450 km³ de materias volcánicas creando al mismo tiempo la formación geológica de Huckleberry Ridge Toba. Una erupción menos importante que expulsó 280 km³ de materiales ocurrió hace 1,2 millón de años, dando lugar a Island Park Caldera y a la formación geológica de Mesa Falls.

Hace alrededor de 640.000 años, una tercera erupción volcánica cubrió de cenizas volcánicas de rocas y de otros materiales eruptivos (1000 km³); todo el oeste de los Estados Unidos, una parte del centro del país, y se extendió hasta la costa del Pacífico y a México.



Después de este cataclismo equivalente a 3000 veces la erupción del Vesubio en el año 79 o 1000 veces más potente que la erupción del monte St Helena en 1980, siguió siendo una inmensa caldera, de un tamaño de 45 km por 85. La erupción dio lugar también a la formación geológica llamada Lava Creek Tuff que está formada por Toba volcánica.

Cada una de las tres erupciones arrojó enormes cantidades de cenizas que se extendieron a millares de kilómetros de sus lugares de origen. Los gases y las cenizas tuvieron probablemente un gran impacto en el clima del planeta siendo causa al mismo tiempo de una extinción masiva de especies vivas principalmente en Norteamérica.

Una erupción menor tuvo lugar allí hace 160.000 años. Formó una caldera más pequeña que contiene actualmente la parte occidental del lago Yellowstone. Otras dos erupciones tuvieron aún lugar a continuación. La última de ellas, ocurrida hace 70.000 años, volvió a cerrar una gran parte de la caldera con sus fluidos de lava.

Cada una de las erupciones forma realmente parte de un ciclo cuyo apogeo coincide con la destrucción del techo de la habitación magmática lo que tiene por consecuencia el drenaje de una parte de ésta. Eso ha creado un cráter llamado «caldera» cuya lava se escapa por las grietas que rodean éste.

El tiempo pasado entre las tres últimas erupciones es del orden de 600.000 a 900.000 años. Aunque la última erupción importante se produjo hace 640.000 años, nada indica que la próxima sea inminente.

La actividad geotérmica contribuye a la fama del parque. Se contabilizan actualmente más de 200 géisers y 10000 fuentes calientes que son el 62% del total conocido en el planeta.

Durante su trayecto subterráneo, las aguas calientes se cargan de caliza disolviendo las rocas. Cuando alcanzan la superficie, la caliza se deposita por efecto del enfriamiento de las aguas,23 lo que tiene por consecuencia la formación de esculturas naturales de distintas formas, como, por ejemplo, de las pilas en cascada. Una de estas formaciones calcáreas se llama Mammoth Hot Springs24 Estas aguas calientes facilitan la supervivencia de los animales en el período invernal y forman parte de un ecosistema muy particular y muy raro sobre el planeta.

Movimientos sísmicos en Yellowstone

Actualmente, se registran allí cada año alrededor de 2000 sacudidas sísmicas por término medio, pero su intensidad es demasiado pequeña para ser observada por los visitantes, salvo las de 1959 de una magnitud de 7,5 o de 1975, un terremoto de una magnitud de 6,1.

El diámetro actual de la caldera podría ser de 72 kilómetros. La cámara de magma y gases se calcula que comienza a unos diez kilómetros bajo el suelo terrestre y tiene unos 50 kilómetros de ancho. La pluma asciende desde el centro de la tierra con unos sesenta grados de inclinación hacia el noroeste y se estima que su base podría estar a unos 650 kilómetros de la superficie.

Por ese canal subterráneo es por el que se bombea el magma y el calor hacia la cámara. Los pequeños terremotos permiten que la presión baje y, por tanto, la superficie terrestre vuelva a aplanarse.

Este tipo de explosiones son impredecibles y, aunque desde la segunda mitad del siglo pasado se lleva estudiando este supervolcán, lo cierto es que, aunque no sea previsible, podría entrar en erupción en cualquier momento. En ese caso, podría arrasar el parque nacional bajo el que se encuentra y enviar a la atmósfera tal cantidad de material que diera lugar a lo que se conoce como un invierno volcánico, es decir, que se formara una espesa capa de cenizas y rocas que no dejaran pasar los rayos del sol provocando una bajada de las temperaturas.

Algunas teorías científicas señalan que el hombre sufrió uno de estos inviernos volcánicos hace unos 74.000 años por culpa de un volcán indonesio llamado Toba y que pudo haber reducido considerablemente el número de seres humanos.

Si a día de hoy se produjese una explosión de características similares las consecuencias serían impredecibles, aunque el supuesto caso del invierno volcánico afectaría a toda la vegetación del planeta y, por consiguiente, a todos los animales, tanto hervíboros como carnívoros, además de al propio hombre.

Pese a haber saltado las alarmas en el parque en 2003 y 2004, dado que aparecieron nuevas fumarolas y al recrudecimiento de la actividad de algunos géiseres, sin embargo, los expertos afirman que no hay aumento previsible del riesgo de erupción en el parque, sino que esta subida se debería a la recarga de la habitación magmática.



Turismo

Desde mediados de los años sesenta, el parque nacional de Yellowstone recibe cada año más de dos millones de visitantes.

Los turistas vienen a admirar los géiseres, las fumarolas, las fuentes de agua caliente, el gran cañón, los bosques y las áreas salvajes y el gran lago. Pero también se pueden practicar numerosas actividades como el piragüismo, las excursiones o la pesca.

Pueden también observar a los grandes mamíferos como los bisontes (sobre todo en invierno y en primavera), los alces, los wapitis y los muflones. También los pumas, los lobos y coyotes, pero su observación es más difícil. Los amantes de los deportes de invierno pueden practicar el esquí de fondo.

El parque de Yellowstone dispone también de un importante patrimonio histórico: más de mil lugares.

Los caminos pavimentados proveen acceso cercano a las áreas de mayor actividad geotérmica así como a algunos de los lagos y cataratas. Durante el invierno, los visitantes a menudo acceden al parque con paseos guiados en los que se usan o coches para la nieve o motonieve. Además se puede acampar en más de 2.000 sitios alrededor del parque.

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