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COVID-19 y la educación superior: ¿Pueden los países asiáticos beneficiarse a costa de Occidente?

Ha habido numerosos debates con respecto al impacto de COVID-19 en la economía mundial, específicamente en el contexto del comercio y los viajes. Existen diversas estimaciones sobre el grado de contracción de la economía mundial como consecuencia de la pandemia. Una de las esferas que probablemente se verá gravemente afectada, como consecuencia de la pandemia de coronavirus, es la educación superior. Hasta ahora, el debate relativo a la educación superior ha girado en torno a cómo se pasará de la enseñanza en las aulas a la enseñanza en línea. Es cierto que, por el momento, la modalidad de enseñanza en línea ha demostrado ser útil para que muchas universidades e institutos superiores de varios países, incluida la India, puedan completar el resto del año académico. Hay varias otras dimensiones importantes de la enseñanza superior en un mundo posterior al virus que es preciso examinar.

Contribución de los estudiantes internacionales a las economías de los Estados Unidos, el Reino Unido, Australia y el Canadá

Un punto importante que hay que analizar es cómo países como los Estados Unidos, el Reino Unido, Canadá y Australia, que son destinos populares para que los estudiantes internacionales cursen estudios superiores, se adaptan a las perturbaciones causadas por el COVID-19. Los estudiantes internacionales de todo el mundo, especialmente de países como China e India, mientras cursan sus estudios superiores en los Estados Unidos, el Reino Unido, Australia y Canadá pagan cuotas exorbitantes en comparación con los estudiantes locales. Las tasas de matrícula junto con otros gastos de los estudiantes internacionales representan cantidades sustanciales que no pueden ser ignoradas.

Este punto es fuertemente reiterado por las cifras. En 2018-2019, las tasas de matrícula y los gastos de manutención de los estudiantes internacionales en los Estados Unidos contribuyeron con 41.000 millones de dólares a la economía de los Estados Unidos y esta cantidad se corresponde con muchas exportaciones estadounidenses. Según las estimaciones, los estudiantes internacionales mantienen 458.290 puestos de trabajo. Por cada siete estudiantes internacionales se crean o mantienen aproximadamente tres empleos en áreas como educación superior, alojamiento, transporte y venta al por menor. En el Reino Unido, el segundo destino más popular para los estudiantes internacionales, se estima que la contribución total de los estudiantes internacionales a la economía del país es de alrededor de 7 mil millones de libras esterlinas. Algunas estimaciones sitúan los beneficios generales para la economía del Reino Unido más cerca de los 20 mil millones de libras esterlinas. La economía australiana gana cerca de 39 mil millones de dólares anuales gracias a los estudiantes internacionales. Para el año 2018, la educación internacional apoyó un estimado de 240,000 empleos, lo cual equivale a la tercera exportación más grande de Australia. Canadá, que es el tercer destino más popular para la educación superior, los estudiantes internacionales contribuyeron en 2018 con 21.600 millones de dólares al PIB de Canadá y apoyaron unos 170.000 puestos de trabajo. Además de contribuir mediante el pago de matrículas, muchos de esos estudiantes se quedan atrás como profesionales y también se convierten en empresarios de éxito.

Los chinos e indios constituyen un porcentaje significativo de la población estudiantil internacional. Para el año 2018-2019 había 369.548 estudiantes chinos y 202.014 indios en los EE.UU. En el Reino Unido el número total de estudiantes internacionales se estimaba en 460.000, mientras que había 143.025 estudiantes chinos y 26.685 indios. Para el 2019, se supone que este número ha subido a más de 30.000. En Australia, de los 700.000 estudiantes internacionales, la contribución de China fue del 28 por ciento, mientras que la de la India fue del 15 por ciento. En Canadá, los estudiantes indios representaron el 34%, mientras que los estudiantes chinos representaron el 22% de la comunidad de estudiantes internacionales. Se calcula que el total de estudiantes internacionales en 2019 superará con creces los 600.000 en el Canadá.

Cambios en la reglamentación de los visados y en las políticas de los Estados Unidos

Si se consideran los casos de China y la India, el gran número de estudiantes que optan por estudiar en el extranjero contribuye de manera significativa no sólo a las economías de los países en los que cursan estudios, sino también a reforzar la relación bilateral.

En los últimos años, ha habido un cambio en la actitud de EE.UU. hacia los estudiantes chinos. En 2018, la Administración Trump redujo la duración del visado de los estudiantes matriculados en cursos como robótica, aviación y fabricación de alta tecnología de cinco años a un año. Varios responsables de la política estadounidense acogieron con satisfacción esta medida argumentando que los estudiantes chinos a menudo roban información confidencial. Sería pertinente señalar que, si bien las reglamentaciones sobre visados dirigidas a los estudiantes chinos han sido noticia, otros estudiantes internacionales también se han visto afectados por ciertas restricciones de visado. Las políticas insulares de Trump sobre la inmigración han hecho que los EE.UU. no sean tan atractivos para los estudiantes de otros países como la India. Con el clamor por la suspensión de las visas H1-B, es probable que Washington salga perdiendo aún más.

También sería importante señalar que, a pesar de la agudización de los vínculos y la imposición de restricciones, los estudiantes chinos siguen representando un gran porcentaje de la comunidad estudiantil internacional en los Estados Unidos, el Reino Unido, Australia y el Canadá.

Actitud post-COVID-19 hacia los estudiantes chinos

Podemos ver algunos cambios después de la crisis de COVID-19 no sólo por las restricciones de viaje sino por el agrietamiento de los lazos. En el Reino Unido, por ejemplo, la comunidad de inteligencia ha advertido al gobierno de Boris Johnson que no permita el acceso de estudiantes chinos a investigaciones sensibles en universidades y otros centros de investigación.

COVID-19 y su impacto

Sería pertinente señalar que se producirá un descenso en el número de estudiantes internacionales no sólo de China sino también de otros países debido a las restricciones de viaje, las incertidumbres y los temores de los estudiantes. La desaceleración económica en Asia y África también dará lugar a una disminución de los estudiantes que opten por la educación superior, al menos a corto plazo.

Según una encuesta realizada por Quacquarelli Symonds (QS), casi la mitad de los encuestados afirmaron que el coronavirus ha afectado a sus planes de cursar estudios en el extranjero el año próximo. De estos encuestados, el 47% ha decidido aplazar su entrada, el 13% ha decidido estudiar en otro país y el 8% ha cambiado sus planes con respecto a la continuación de su educación en el extranjero.

Por qué Canadá puede hacerlo mejor que los EE.UU., el Reino Unido y Australia

El Reino Unido ha estimado que habrá una disminución de más de 200.000 estudiantes en 2020 como resultado de que los estudiantes internacionales aplazarán o cancelarán sus planes por completo. Esto causaría una pérdida estimada de 2.500 millones de libras esterlinas a las universidades del Reino Unido. La economía del Reino Unido podría perder hasta 6 mil millones de libras esterlinas. Los EE.UU. y Australia también es probable que se enfrenten a un gran revés en el próximo año académico. Canadá puede enfrentar algunos problemas a corto plazo, pero es probable que siga siendo un destino atractivo para los estudiantes internacionales porque ha estado abierto a los inmigrantes cualificados incluso en los últimos años, a diferencia de los EE.UU., el Reino Unido y Australia. Se ha mostrado muy interesado en retener a los estudiantes internacionales, especialmente a aquellos matriculados en asignaturas STEM (Ciencia, Tecnología, Ingeniería y Gestión).

El sector de la enseñanza superior de los países occidentales deberá, pues, adaptarse a los cambios que se han producido como consecuencia de COVID-19 y también innovar para seguir siendo atractivo para los estudiantes internacionales.

Potencial para los países asiáticos

Si bien la pandemia de coronavirus puede suponer un reto para el Reino Unido y dificultar la vida de los estudiantes chinos, existe la posibilidad de que países asiáticos como la India, Corea del Sur y Taiwán no sólo retengan a sus estudiantes destacados, que pueden cambiar sus planes para cursar estudios superiores en países occidentales y Australia, sino también para atraer a más estudiantes internacionales a través del aprendizaje en línea. En los últimos años, China se ha adelantado a otros países asiáticos en la atracción de estudiantes internacionales y es probable que siga siendo un destino popular, especialmente para los estudiantes de países con los que Beijing comparte fuertes vínculos políticos.

Una de las principales ventajas que países como Taiwán, Corea del Sur y la India podrían tener a largo plazo, es la posibilidad de abrir los viajes antes que los países occidentales. Aparte de esto, los estudiantes de muchos países pueden dudar en seguir la educación superior en China. Incluso en lo que respecta a la educación en línea, los países mencionados pueden ofrecer una educación de calidad a precios más razonables que las instituciones occidentales. Países como Taiwán y la India también deberían tratar de fortalecer la cooperación en la esfera de la educación y buscar más títulos conjuntos. La India es una de las esferas prioritarias de la “Política de salida al Sur” del actual gobierno de Taiwán.

Es probable que la educación sea testigo de numerosos cambios. En primer lugar, la educación debe pasar de un modo de aula a un modo en línea, al menos a corto plazo. En segundo lugar, países como los Estados Unidos, el Reino Unido, Australia y Canadá sufrirán un gran revés, al menos a corto plazo. Tercero, existen grandes oportunidades para que las instituciones de educación superior de primera clase en países asiáticos distintos de China surjan como destinos populares para los estudiantes de los países en desarrollo. Por último, los países asiáticos no tienen por qué competir entre sí; también pueden cooperar, y el modo de enseñanza en línea ofrece una oportunidad de oro para explorar el potencial de más títulos conjuntos.

Los puntos de vista y opiniones expresados en este artículo son los del autor.



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